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ABB:在商业化与技术研发的平衡中寻找未来

2020-1-8 17:23:18发布3次查看

下游需求不振所带来的寒意,逐渐传导至产业链上游,连国际机器人巨头abb(asea brown boveri)也不能幸免。
从2018年q4开始,abb的利润开始连续下滑;在2019年q3,原本缓慢增长的营收也出现了3%的下滑。
2017q1-2019q3 abb分季度净收入
擅长在不同业务间“闪躲腾挪”的abb,很早就察觉到了下游产业的变化。从推出abb ability满足工业自动化向数字化转型需求,到设立future labs探索前沿ai等技术,abb以实用至上的技术路径,无疑能帮助从业者更清楚地看清ai热潮背后的产业化之路。
“壮士断腕”的升级史:从电力业务到abb ability
如同诺基亚等欧洲标志性集团一样,超过百年历史的abb也是“长袖善舞”的代名词——不断调整公司的经营方向,进入有增长潜力的新赛道,出手低利润率的已有业务,从而常立潮头,经久不衰。
abb的历史可以追溯到19世纪末。公司的前身,阿西亚公司(asea)和布朗·勃法瑞公司(bbc brown boveri)均是欧洲电力行业的个中翘楚。
两者在1988年合并为asea brown boveri(abb),合并的目的,就是为了走出逐渐饱和的欧洲电力市场,拓展全球业务。
而后的三十年,abb或并购企业,或剥离出售业务,调整经营目标和策略以保证持续增长。abb先后剥离铁路、发电和电网配电业务,并最终聚焦制造业的自动化和数字化,形成电气(el, electrification, el)、工业自动化(industrial automation, ia)、运动控制(motion, mo)和机器人及离散工业自动化(robotics & industrial discrete automation, ra)四大业务部。
2019前三季度abb四大业务营收占比(注:该图表统计未包含“corporate and other”项)
2016年,abb发布“新阶段”战略的最新部署。随着事业部名称的调整的完成,abb在次年推出了abb ability数字化解决方案。
abb ability的服务从设备、边缘计算延伸到云端,进入到工业数字化进程的整个运营生命周期。在化工、采矿以及油气等重工业和周期性行业,abb已经有较长时间的耕耘和较高的行业地位。
abb集团执行委员会成员、工业自动化事业部总裁唐维(peter terwiesch)在接受采访时称:“在这些行业,尽管新建项目大幅减少,但我们依然能看到很多服务业务的机遇,主要源自于企业对于最大化利用现有资源、提升运行稳定性、安全性、效率等多方面的要求,以应对行业周期性影响。在这个领域,abb的自动化解决方案大有可为。”
然而,受项目重新评估的影响,abb的工业自动化业务订单额在今年的前两季度均同比减少,尽管在第三季度有所回升,但是营收却同比下滑,ebitda(earnings before interest, taxes, depreciation and amortization, 税息折旧及摊销前利润)利润率则在过去的五个季度里持续下滑。
2018q1-2019q3 abb工业自动化业订单额&营收
2018q1-2019q3 abb工业自动化业务税息折旧及摊销前利润率
一方面是下游行业的转冷和相关业务的下滑,另一方面则是新技术的冲击——科技企业、互联网公司也开始了产业化转型的道路,希望能在工业数字化的进程中分一杯羹。
abb必须有所回应。
剑指未来:在合作中探索技术落地的future labs
作为一家伴随着西方工业历经自动化到数字化变革的百年企业,abb的优势在于其完整的“武器库”——以工业机器人和控制系统作为核心产品,abb的解决方案可以根据客户按需定制;不愁卖的硬件也让abb无需炒作ai概念,靠融资生存。
“我们更多地在检查那些能够被应用在成熟产品上的技术。”abb未来实验室(future labs)全球研发经理alf isaksson如是描述abb在新技术上的实用性原则,“作为状态监测和诊断解决方案的一部分,使用机器学习的产品已经有多年的交付历史。”
在他眼里,机器学习属于“classical(经典的)”人工智能,而深度学习等新兴的ai则被称为“modern one”。abb在这方面“还没有太多的设备问世”。
尽管新兴的ai技术距离产业应用还有距离,但今年新设立的abb未来实验室(abb future labs),无疑证明了abb在新技术上不断跟进的决心。
作为abb未来实验室的首个“成品”,基于华为ai加速模块的垃圾分类机器人在9月问世,先后参展工博会、2019全联接大会和进博会。
这款垃圾分类机器人采用了机器视觉和深度学习技术,正是alf口中的“modern one”。虽然机器人本体也出自abb之手,但是abb强调的关键词是“自动垃圾分类解决方案”。这无疑是对abb ability“数字化解决方案”定位的呼应。
在云服务和技术上,abb也进一步推进合纵连横、各取所长的发展策略。除了选择微软azure作为统一连接平台的云技术外,abb今年还与华为云达成了战略合作。中国已经是abb全球第二大市场,与华为在云服务和ai领域的合作,说明abb不仅想在前沿技术上有所突破,而且想在本地化上更近一步。
摆脱上游硬件供应商身份,向解决方案提供商转型;在科技产业化的同时以合作的方式“触电”新兴科技——从ability到future labs,abb在以更积极的策略寻找技术与产业间的平衡。
“我们没有无尽的资源,因此我们必须专注在维护当前功能、改进已有产品功能和开发新功能之间保持平衡。”alf解释说,“尽管难以做到,但是我们必须关注那些我们认为有商业化价值、能够为公司带来最大效益的项目。”
编辑:唐钰婷
作者:夏一哲

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